Старинные кантеле имели пять жильных струн, современные снабжаются металлическими струнами и число их доходит до тридцати четырех. Во время игры кантеле держат на коленях в горизонтальном или слегка наклонном положении и пальцами обеих рук защипывают струны. На кантеле играют соло, аккомпанируют рунам народного эпоса «Калевала», в поэтике которого этот инструмент занимает особое место – игрой на нем сопровождаются все главные события удивительного произведения. «Калевала» — карело-финский народный эпос, состоящий из 50 рун и повествующий о сотворении мира из утиного яйца, о создании кантеле и волшебной игре на нем, о большом дубе и большом быке, о жизни древних героев карельской земли. Древних людей интересовали тайна рождения огня, железа, загадки звездного неба. Они мечтали о волшебной мельнице Сампо, дающей изобилие. Древние руны записал и создал поэму «Калевала» финский ученый и поэт, врач по основному образованию Элиас Леннрот. 28 февраля 1835 года он сдал рукопись в печать. Этот день считается днем  рождения «Калевалы», ежегодно и в Карелии, и в Финляндии проводится праздник, посвященный «Калевале». Она известна во всем мире, переведена на 51 язык.
Труд Леннрота был оценен даже его современниками, что же говорить о нас – ведь не пройди он тогда северными дорогами по финским и карельским поселениям, вряд ли мы сегодня могли иметь возможность познакомиться с самобытным устным народным творчеством финского и карельского народов – двадцатый век стер практически все условия для естественного бытования произведений устного творчества.